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逆转衰老的「上帝粒子」就在我们体内:来自科学家的惊喜发现
2018-05-08

逆转衰老的上帝粒子」就在我们体内:来自科学家的惊喜发现

 

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通过前两期节目,我们知道年轻的血液不仅可以让小鼠恢复生命力,而且用在人身上可以抗衰老、降低癌症的发生风险。如果这一手段真能成为一种治疗衰老相关疾病的方法的话,也许在不久的将来,大家就不用畏惧衰老,直接注射年轻人的血液就可以抗衰老了。但这种方法依赖年轻人献出他们的血液,显而易见,供体的短缺、伦理的争议,以及传染病的风险,均可能成为实施这一抗衰老方法的障碍

但是,对于我们伟大的科学家来说,好奇心永远是他们的科研驱动力,寻找年轻人血浆中延缓衰老的因子,并随之替代血浆疗法,自然成为新的目标。今年《欧洲分子生物学组织杂志》上新发表的一项研究显示,科学家们发现了一种能使造血干细胞保持年轻的蛋白,如果这种蛋白真的存在,或许就能解决供血者不足的问题了。

从生物学角度来说,我们的红/白血细胞由干细胞产生,而这些干细胞又来自骨髓中的干细胞——造血干细胞。但是,随着我们年龄的增长,这些干细胞会逐渐减少。研究显示,我们年轻的时候,造血干细胞的数量可达到2万个,正常的造血功能需要1千个干细胞支撑,而世界上寿命最长的一位女性之一,在她115岁去世时,体内的这种干细胞只剩下2个。

干细胞的减少导致人体红血细胞以及被称为B、T淋巴细胞的白血细胞变少,随之而来的就是贫血和免疫系统的削弱。因此,造血和免疫系统是衰老表现最快的,这也是为什么通常老年人的免疫系统比较弱,容易罹患肿瘤及感染的原因了。

德国乌尔姆大学的Hartmut Geiger团队检测了小鼠的骨髓,他们发现,一种蛋白在老年动物骨髓中处于非常低的水平,这就是骨桥蛋白(osteopontin)。为了解这种蛋白是否对造血干细胞有作用,Geiger团队把造血干细胞注入了缺乏骨桥蛋白的小鼠体内,发现这些细胞迅速衰老。

但是,当把老化的造血干细胞放到包含有骨桥蛋白及可以激活骨桥蛋白的一种蛋白的培养皿中时,这些干细胞就开始像年轻干细胞一样产生白血细胞。提示骨桥蛋白让造血干细胞变年轻了。

如果它能成功转化为一种疗法的话,就能让年老血液变得年轻起来。

虽然这听起来很令人激动,但还需要更多研究来证实这种疗法是否能使整个血液系统都变年轻。

迄今为止,大多数用年轻血液来返老还童的研究用的都是血浆——血液中的液体成分,因为一些人认为其中携带有助于保持年轻的可溶物。但Geiger认为血液中的细胞可能也扮演着重要角色,因为细胞更可能进入各个组织。

无论是可溶物还是血细胞,可能都很重要。因为当只给年老动物注射年轻血浆时,其回春效果明显不及年轻-年老动物共享一套循环系统。科学家们还猜测,这其中,年轻大鼠的肾脏、肝脏产生的神秘物质,或许也起到了抗衰老的关键作用。

Geiger团队正在开发一种药物,其中既有骨桥蛋白又有其激活蛋白,他们想用这种药物来让血干细胞变得更年轻,从而改善老年人的免疫系统。这样一种药物可能不单是用于抗感染、减轻贫血。由于骨桥蛋白能提高干细胞水平,而这种干细胞的减少与心脏病的发生有关,因此,干细胞的增加或许还将有助于预防心脏病。

此外,骨桥蛋白对骨髓造血干细胞的回春作用,还可能使它用于治疗衰老相关血液系统疾病,比如骨髓增生异常。

但是,科学发现的规律是,问题永远比答案多,我们拭目以待,追踪科学家们揭示更多的衰老奥秘,发明更多的抗衰老方法。

 

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